Cómo notar la diferencia entre COVID-19 y la gripe

Un especialista en enfermedades infecciosas explica en qué se diferencian los síntomas.

Woman on the couch sick with either flu or COVID-19.

La temporada de gripe está muy cerca. Junto con la batalla actual contra COVID-19, algunos expertos dicen que este año podríamos enfrentarnos a una “twindemic” (una pandemia doble): una epidemia de influenza que se desarrolla en el medio de una incesante  pandemia de COVID-19.

“A la comunidad médica le preocupa que si aumenta la cantidad de casos de influenza, la capacidad del sistema hospitalario se vea aún más afectada de lo que ya está como consecuencia de la pandemia de COVID-19”, explica la Dra. Ting Ting Wong, médica tratante y especialista en enfermedades infecciosas en NewYork-Presbyterian Brooklyn Methodist Hospital.

El año pasado, el virus de la influenza causó aproximadamente 35 millones de infectados en los EE.UU. La gravedad de la temporada de gripe de este año es impredecible, pero el invierno se acerca y “muchas personas tendrán tos y estornudos, por lo que la probabilidad de la transmisión es mayor cuando uno tiene síntomas activos”, agrega la Dra. Wong.

Pero, ¿cuáles son exactamente esos síntomas? Al igual que en la primavera que era complicado diferenciar entre las alergias estacionales y COVID-19, ahora el desafío será identificar qué síntomas pueden ser de la COVID-19 y cuáles de la gripe.

Health Matters habló con la Dra. Wong para conocer las similitudes y diferencias entre el coronavirus y la gripe, y cómo protegerse contra ambos.

COVID-19 vs. gripe: ¿Cuál es la diferencia?

Lamentablemente, “al principio, puede ser muy difícil diferenciar entre gripe y COVID”, dice la Dra. Wong.

Aunque la gripe y COVID-19 son causados por virus totalmente diferentes, comparten una serie de síntomas: fiebre, fatiga, tos, dolor de garganta, secreción nasal, dificultad para respirar, dolores corporales, dolores de cabeza, vómitos y diarrea.

Sin embargo, existen dos claras diferencias entre la gripe y el coronavirus que causa COVID-19.

Primero, la pérdida de gusto y olfato es específico de COVID-19 y no se observa en las personas que tienen gripe. “Esto es una diferencia muy importante para distinguir entre la gripe y COVID-19”, dice la Dra. Wong. Si bien es posible que no se manifieste en todos los pacientes (aproximadamente entre un 38 % y un 55 % de los pacientes han informado pérdida del gusto y alrededor del 40 % han informado pérdida del olfato), este síntoma específico puede aparecer desde dos días después de contraer el virus hasta 14 días después del inicio de los síntomas.

Segundo, la manera en que se presentan los síntomas en los pacientes es muy diferente. Tanto la gripe como COVID-19 causan tos y dificultad para respirar, pero en general, los síntomas de COVID-19 tienden a durar más que los de la gripe. “Pueden durar varias semanas, incluso meses”, explica la Dra. Wong. La dificultad para respirar también puede aparecer posteriormente con COVID-19, puede agravarse y durar más tiempo que con la gripe.

Además, existen informes nuevos y en curso de los síntomas relacionados con la COVID-19 frente a los cuales las personas deben estar atentas:

Ojos rojos e hinchados. Han habido algunos informes ocasionales de ojos rojos, hinchados y picazón en algunos pacientes con COVID-19, que puede parecer conjuntivitis (ojo rosado). “Este es un síntoma que puede aparecer con otras cepas de coronavirus, por lo que si bien no es un factor distintivo específicamente de COVID-19, es un síntoma frente al cual hay que estar atento”, explica la Dra. Wong.

Erupciones cutáneas. Los virus a menudo se asocian con erupciones, por lo que no es inusual que usted o su hijo desarrolle una. “Esto se informó principalmente en personas más jóvenes, y todavía estamos recopilando datos sobre las diferentes afecciones de la piel que coinciden con COVID-19, que van desde pequeñas protuberancias rojas y urticaria hasta sabañones, ahora llamados temporalmente ‘dedos de los pies de COVID’, que son protuberancias dolorosas, de color rojo púrpura o que pican en los dedos de los pies”, explica la Dra. Wong.

Si usted o su hijo tiene una nueva afección de la piel o sarpullido, llame a su médico simplemente para estar seguro. Dado que puede ser difícil para un médico distinguir si una erupción cutánea se debe a una infección por COVID-19 o, por ejemplo, a una enfermedad de manos, pies y boca (una infección viral que se manifiesta como llagas dolorosas en la boca y ampollas en las palmas de las manos y en las plantas de los pies), es probable que su médico quiera hacerle una prueba a usted o a su hijo para detectar COVID-19.

Cómo notar la diferencia entre COVID-19 y la gripe en los niños

Los informes han demostrado que COVID-19 es menos grave en los niños que en los adultos. También es poco común que ellos contraigan la enfermedad, representan alrededor del 1 % al 2 % de los casos de COVID-19 en todo el mundo. Dicho esto, el síndrome inflamatorio multisistémico en niños (MIS-C), aunque es poco común, es una afección asociada con COVID-19 y puede ocurrir en niños que van desde infantes hasta adolescentes

Estos son los síntomas a los que se les debe prestar atención: fiebre, vómitos, decaimiento y dolor abdominal. Si su hijo presenta síntomas comunes de la gripe junto con cualquiera de los síntomas anteriores, comuníquese con su pediatra.


“Si alguna vez hubo un momento en el que pensó que tenía que colocarse la vacuna contra la gripe, este es el año.”

— Dra. Ting Ting Wong


Qué debe hacer si cree que tiene gripe, COVID-19 o ambos

Sí, es posible dar positivo en la prueba de gripe y COVID-19 al mismo tiempo; sin embargo, según la Dra. Wong, “la posibilidad de una coinfección es muy, muy baja”. Si experimenta alguno de los síntomas que se describen en este artículo, aquí tiene un plan de acción sobre cómo determinar rápidamente un diagnóstico.

  1. Hable con un médico. Si tiene un signo revelador de COVID-19 o gripe, es importante buscar atención médica, recomienda la Dra. Wong. “Supongamos que está sufriendo dolor de cabeza, fiebre, dolores corporales y fatiga. Colóquese una mascarilla, aíslese de su familia y hable con su médico acerca de sus síntomas”.
  2. Hágase la prueba. “Es importante que se haga la prueba lo más rápido posible de detección de COVID y gripe”, dice la Dra. Wong. Esta es una buena noticia: El hisopado nasal se puede usar tanto para realizar pruebas de COVID-19 como de la gripe. Programe una cita con su médico o clínica de salud local, o visite un centro de atención de urgencia donde las pruebas deberían estar disponibles.
  3. Comience el tratamiento. Después de un diagnóstico, puede seguir adelante con el tratamiento adecuado. Para la gripe, el criterio de referencia es un medicamento antiviral que su médico podría recetarle y que ayuda a disminuir la gravedad de los síntomas y acortar la duración de la enfermedad. Para los casos más leves de COVID-19, la mayoría de las personas pueden recuperarse en el hogar con un control de sus síntomas, descanso y consumo de líquidos.

Si tiene problemas para respirar, dolor persistente o presión en el pecho, nueva confusión, incapacidad para despertarse o permanecer despierto, o labios o rostro azulado, busque atención médica de emergencia de inmediato.

Cómo protegerse de la gripe y COVID-19

Para evitar este año un posible “twindemic”, la Dra. Wong advierte: “debemos tomar todas las precauciones para evitar una mala temporada de gripe”.

  1. Vacúnese contra la gripe. Todavía no existe una vacuna para COVID-19, pero existe una vacuna para ayudar a prevenir la gripe. “Si alguna vez hubo un momento en el que pensó que tenía que colocarse la vacuna contra la gripe, este es el año”, dice la Dra. Wong. “Es la mejor manera de protegerse a sí mismo y es mejor estar seguro que lamentarse”. La vacuna contra la gripe ahora está disponible en la mayoría de las farmacias y clínicas de salud.
  2. Precauciones de seguridad Afortunadamente, las las medidas preventivas para COVID-19 también se aplican a la gripe: evite grandes multitudes y reuniones, use una mascarilla, mantenga la distancia social, lave sus manos con frecuencia y quédese en casa si se siente enfermo. “Todas estas son medidas preventivas para COVID y también para la transmisión de la gripe”, dice la Dra. Wong.
  3. Cómo cuidar su sistema inmunológico. Cuidar su sistema inmunológico es muy importante para combatir las infecciones, especialmente los virus. “Todos deben mantenerse lo más saludable posible. Llevar una dieta sana y equilibrada, hacer ejercicio con regularidad y dormir lo suficiente ayudará a estimular su sistema inmunológico”.

Ting Ting Wong, M.D., es médica tratante y especialista en enfermedades infecciosas del NewYork-Presbyterian Brooklyn Methodist Hospital.